[사이언스카페] Previene la infección de los pollos reviviendo un virus antiguo

Drama de Netflix 'El niño de las astas'. Una escena. Un antiguo virus se escapa de un glaciar de Alaska, provoca una infección respiratoria mortal y da a luz a bebés mitad humanos, mitad animales. /Netflix

La popular serie dramática del servicio de vídeo en línea (OTT) Netflix 'El niño con astas' comenzó con una escena de un pilar de hielo perforando un glaciar de Alaska. Bebés mitad humanos, mitad animales nacen cuando un antiguo virus se desata, mientras una infección respiratoria mortal se propaga, llevando a la humanidad al borde de la extinción.

Los científicos revivieron un virus antiguo en una obra de teatro. Esta vez la pista se dio para salvar al ganado sin que fuera un drama. Científicos británicos y alemanes informaron en la revista académica internacional 'Science' el día 14 del mes pasado: «Recolectamos ADN de restos de pollo que datan de hace 1.000 años y encontramos mutaciones que aumentan la virulencia del virus de la enfermedad de Marek (MTV)».

El virus de la enfermedad de Marek (MDV) causa hinchazón y tumores en el sistema linfático de los pollos, como las gallinas, y mata a más del 90% de los pollos no vacunados. Los agricultores gastan mil millones de dólares al año en la lucha contra los virus. Esta vez los investigadores creyeron que al suprimir la mutación que descubrieron, podrían desarrollar una vacuna que prevendría la infección viral.

Imagen de microscopía electrónica del virus de la enfermedad de Marek en aves de corral./Purbright Institute, Reino Unido.

◇ Virus de 2.000 años encontrado en huesos de pollo

En la obra, esto significa que el antiguo virus provino de una columna de hielo en Alaska. Los glaciares son nieve compactada que ha caído durante muchos años. Al bajar, nieve vieja y viento. Por este motivo, las capas de hielo, columnas de hielo perforadas en las regiones polares, reciben el nombre de 'cápsulas del tiempo congeladas' que nos dicen cómo era la Tierra en el pasado. En su interior no sólo hay aire y agua, sino también virus antiguos.

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En lugar de cubitos de hielo, el equipo de investigación buscó restos de pollo en ruinas antiguas. Un equipo de investigación conjunto dirigido por el profesor Adrian Smith del Departamento de Biología de la Universidad de Oxford y el profesor Laurent Franz del Departamento de Medicina Veterinaria de la Universidad de Munich en Alemania conservó alrededor de 1.000 huesos de pollo de 140 sitios arqueológicos en Europa. Oriente Medio. Aquí se extrajo y analizó el ADN y se descubrió que el virus de la enfermedad de Marek había estado circulando en Europa durante al menos 1.000 años antes de que la enfermedad fuera descubierta por primera vez en 1907.

Los investigadores descubrieron que los genomas del antiguo virus de la enfermedad de Marek encontrado en las ruinas estaban organizados de la misma manera que los virus actuales. Esto significa que el aumento de la virulencia no es el resultado de un cambio estructural en el genoma viral, sino más bien de una mutación puntual que afecta sólo a uno o dos sitios que componen el genoma.

Los investigadores descubrieron que ciertas mutaciones puntuales en los virus actuaron como engranajes que aumentaron la virulencia durante el siglo pasado. En particular, se encontró una mutación en la secuencia de bases del gen Meq, que desempeña un papel esencial en la tumorigénesis. «Esto significa que los virus antiguos no causaban tumores en sus huéspedes», dijeron los investigadores.

En experimentos, se demostró que esta hipótesis era cierta. El primer autor del artículo, el Dr. Steven Fidaman de la Universidad de Oxford, sintetizó un gen mega similar al virus antiguo y lo insertó en células de pollo. Luego, el gen causante del tumor dejó de funcionar. Por el contrario, el gen Meq del virus actual provocó tumores una vez que entró en las células de pollo.

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Pollos en una granja avícola. A medida que la avicultura industrial, que incluye la cría intensiva, se ha extendido durante el último siglo, la tasa de mutación de los virus que infectan a los pollos también se ha acelerado./pixabay

◇La avicultura industrial aumenta las tasas de mutación del virus

«Los resultados de este estudio no sólo revelan la historia evolutiva del virus de la enfermedad de Mareks, sino que también abren una ventana al pasado que puede guiar las estrategias para gestionar las epidemias virales», afirmó el Dr. Fidaman. Debido a que descubrimos una mutación que aumenta la virulencia del virus, podemos desarrollar una nueva vacuna dirigida a este virus.

Entonces, ¿por qué un virus inofensivo de repente se volvió mortal? Los investigadores estiman que la virulencia del virus se ha fortalecido a medida que se desarrolló la industria avícola industrial, donde los pollos se mantienen en pequeñas jaulas y se crían en grupos.

De hecho, cuando se descubrió por primera vez la enfermedad de Marek en 1907, las muertes por el virus eran poco comunes. Durante el siglo pasado, los humanos criaron pollos en grandes cantidades, aumentando el número a 35 mil millones. Las gallinas son las aves más comunes en la tierra ahora.

Los investigadores descubrieron que la avicultura industrial acelera la evolución del virus. Si el pollo muere antes de que se propague la enfermedad, el virus desaparece. Sin embargo, debido al entorno de cría abarrotado, a los pollos infectados con el virus les resultó más fácil interactuar con su entorno.

En particular, la situación ha empeorado por el uso de la «vacuna de fuga», que alivia los síntomas pero no previene la infección. Los pollos infectados pudieron sobrevivir el tiempo suficiente para que el virus mutante prosperara dentro de ellos. «A medida que los humanos se centran en criar más pollos, también crían más virus mortales», afirma el profesor Franz.

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material de referencia

Ciencias (2023), DOI: https://doi.org/10.1126/science.adg2238

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